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全球航天产业正被私人力量改变 成富有企业家竞争新战场

时间:2020-06-04

腾讯科技讯 6月2日,据外媒报道,美国太空探索技术公司SpaceX成功将两名宇航员送入太空,即使是在当前这个充满不确定性和悲伤的世界里,也引发了人们对太空旅行新时代即将到来的兴奋之情。对于历史上首次商业宇航员试射,几乎没有人比SpaceX首席执行官埃隆·马斯克(Elon Musk)感触更深。

在载人龙飞船成功从佛罗里达州卡纳维拉尔角发射升空后不久,这位一向直言不讳的首席执行官当时却激动得几乎说不出话。马斯克后来表示:“这的确是一件应该引起人们关注的事情,它吸引了世界上任何有这种探索精神的人的目光。坦率地说,这很难,我们花了18年的时间才做到这一点。”

事实上,这次发射不仅仅是个令人印象深刻的技术成就,它还提供了迄今最令人信服的证据,表明全球航天产业正被私人企业的力量迅速转变,即包括马斯克在内的大批雄心勃勃的新进入者。这些人相信,他们能够大幅降低向太空发射火箭、人员和设备的成本。

在短短几年的时间里,太空探索已经从一个完全由少数几个有足够资源支付太空探索费用的国家所主导的产业,转变为一个富有企业家的新竞争战场,这些企业家拥有新鲜的想法和雄厚的财力。最重要的是,硅谷的亿万富翁们将自己推到了太空行业的最前沿,预计到2040年,该行业的价值规模将达到1万亿美元左右。

SpaceX表示,此次发射是“美国太空探索未来的一个转折点”,可能会推动“月球、火星和其他星球”的探索任务。尽管该公司可以说在这种新型太空竞赛中处于领先地位,但包括亚马逊创始人杰夫?贝索斯(Jeff Bezos)旗下蓝色起源公司在内的其他公司,也在开发让人类重返月球、开启太空旅行甚至前往火星的项目。

近几十年来,这些私营太空公司的崛起伴随着美国宇航局(NASA)的逐渐衰落。涉及到天文数字般的成本,哥伦比亚号航天飞机在2003年的空难,以及一系列的其他问题和延误,导致NASA的太空计划在几年内不断缩减。其他国家也已经证明,他们能够以低得多的成本有效地发射自己的火箭。美国的最后一次载人任务发生在2011年,这是宇航员最后一次从美国本土发射升空。

行业组织UKspace主席格雷厄姆?彼得斯(Graham Peters)表示:“航天飞机计划的终止是由于财政成本和人类生命成本过于高昂所致。从那以后,NASA始终在依赖俄罗斯。SpaceX的发射是十年来美国第一次能够在本土发射宇航员。”

比任何事情都重要的是,包括马斯克在内的新一代太空企业家们将不懈的注意力放在了如何削减成本上。在数百次飞行中,航天飞机平均发射价格达到15亿美元。现在,SpaceX能够以6200万美元的价格发射自己的猎鹰9号火箭。

这一趋势对未来太空旅行的重要性不言而喻。当SpaceX于2002年成立时,马斯克刚刚通过出售PayPal净赚1.6亿美元资金。他没有大肆庆祝,而是仔细阅读了火箭教科书,宣布他相信飞行成本可以降低10倍,最终目标是到达火星。

尽管这位亿万富翁在社交媒体上的火爆言论招致了不少批评,但他让SpaceX使用可重复使用火箭的计划正在重塑太空旅行的商业模式。据称,SpaceX火箭的军事发射成本不到1亿美元。其领先的技术在于,火箭发射或助推器以超过3马赫的速度下降开并返回地面。助推器会点燃引擎,打开起落伞,最终在发射台上实现软着陆。在最近的一次发射中,助推器在美国东海岸降落在无人回收船上。

现在,太空机构可以简单地从马斯克那里购买廉价的、商品化的运载火箭来完成他们的发射任务,而不是依赖昂贵的国营项目。

猎鹰1号火箭(Falcon 1)发射失败后,SpaceX曾几次濒临破产。根据其最新一轮私人融资资料,该公司目前拥有8000名员工,估值约为360亿美元。

但马斯克并不是唯一一个加速太空竞赛的人。空间咨询公司Northern Sky Research的沙贡?萨赫代瓦(Shagun Sachdeva)表示:“这对整个行业来说是非常重要的一步,因为它拉开了商业太空旅行的序幕,并打开了太空旅游和太空采矿等市场。尽管SpaceX是第一家将宇航员送入太空的私人公司,但维珍银河和蓝色起源等其他公司也在朝着类似的目标努力。”

虽然SpaceX目前处于领先地位,但其他公司也紧随其后。贝索斯是《星际迷航》(Star Trek)的粉丝,他每年将10亿美元的亚马逊股票投入其太空旅游企业蓝色起源,该公司也在研究可重复使用的火箭。英国大亨理查德?布兰森爵士(Sir Richard Branson)创办的维珍银河公司也在努力发展太空旅游业务,不过使用的是亚轨道太空飞机,而不是火箭。

UKspace的彼得斯说:“他们有远见和决心来承担建造全新火箭系统的艰巨任务,这需要相当大的勇气和很多很多的钱。” (腾讯科技审校/金鹿)